NORFOLK, Virginie — Les gens plongent sur l'épave du Titanic depuis 35 ans. Personne n'a trouvé de restes humains, selon la société qui détient les droits de récupération.



Mais le plan de l'entreprise pour récupérer l'équipement radio emblématique du navire a déclenché un débat : l'épave la plus célèbre du monde pourrait-elle encore contenir les restes des passagers et de l'équipage décédés il y a un siècle ?

Les avocats du gouvernement américain ont soulevé cette question dans une bataille judiciaire en cours pour bloquer l'expédition prévue. Ils citent des archéologues qui disent que des restes pourraient encore être là. Et ils disent que la société ne prend pas en compte la perspective dans son plan de plongée.





Quinze cents personnes sont mortes dans cette épave, a déclaré Paul Johnston, conservateur de l'histoire maritime au Smithsonian's National Museum of American History. Vous ne pouvez pas me dire que certains restes humains ne sont pas enterrés profondément quelque part où il n'y a pas de courants.

La société, RMS Titanic Inc., souhaite exposer la machine télégraphique sans fil Marconi du navire. Il a diffusé les appels de détresse du paquebot en train de couler et a permis de sauver environ 700 personnes dans des canots de sauvetage.



La récupération de l'équipement nécessiterait qu'un submersible sans pilote se faufile à travers une lucarne ou coupe dans un toit fortement corrodé sur le pont du navire. Une drague aspirante éliminerait le limon en vrac, tandis que les bras manipulateurs pourraient couper les cordons électriques.

RMS Titanic Inc. affirme que des restes humains auraient probablement été remarqués après environ 200 plongées.



Ce n'est pas comme prendre une pelle à Gettysburg, a déclaré David Gallo, océanographe et conseiller d'entreprise. Et il existe une règle non écrite selon laquelle, si nous voyons des restes humains, nous éteignons les caméras et décidons quoi faire ensuite.

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Le différend découle d'un débat plus large sur la façon dont les victimes du Titanic devraient être honorées et si une expédition devrait être autorisée à entrer dans sa coque.



En mai, un juge fédéral de Norfolk, en Virginie, a approuvé l'expédition.

La juge de district américaine Rebecca Beach Smith a écrit que la récupération de la radio contribuera à l'héritage laissé par la perte indélébile du Titanic, de ceux qui ont survécu et de ceux qui ont donné leur vie.



Mais le gouvernement américain a déposé une contestation judiciaire en juin, affirmant que l'entreprise violerait la loi fédérale et un pacte avec la Grande-Bretagne reconnaissant l'épave comme site commémoratif. Les avocats américains soutiennent que l'accord réglemente l'entrée dans l'épave pour garantir que sa coque, ses artefacts et tout reste humain ne soient pas dérangés.

L'affaire est pendante devant la Cour d'appel du 4e circuit à Richmond.

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Le Titanic voyageait de l'Angleterre à New York en 1912 lorsqu'il a heurté un iceberg et a coulé dans l'Atlantique Nord. L'épave a été découverte en 1985.

Les gens des deux côtés du débat sur les restes humains prétendent que la question est minimisée - ou augmentée - pour soutenir un argument.

Le président de RMS Titanic Inc., Bretton Hunchak, a déclaré à l'Associated Press que la position du gouvernement était basée sur l'émotion plutôt que sur la science.

Des problèmes comme celui-ci sont simplement utilisés pour augmenter le soutien du public, a déclaré Hunchak. Cela crée une réaction viscérale pour tout le monde.

L'entreprise est l'intendant reconnu par la cour des artefacts du Titanic, supervisant des milliers d'articles, notamment de l'argenterie, de la porcelaine et des pièces d'or.

Cette société a toujours traité l'épave à la fois comme un site archéologique et un lieu de sépulture avec révérence et respect, a déclaré Hunchak. Et cela ne change pas si en fait des restes humains pourraient éventuellement exister.

Gallo a déclaré que les restes de ceux qui sont morts ont probablement disparu il y a des décennies.

Les créatures marines auraient rongé la chair parce que les protéines sont rares dans l'océan profond et que les os se dissolvent dans les grandes profondeurs océaniques en raison de la chimie de l'eau de mer, a déclaré Gallo. Le Titanic se trouve à environ 3,8 kilomètres sous la surface.

Pourtant, des ossements de baleine ont été découverts à des profondeurs similaires, tout comme des restes humains sur un avion d'Air France de 2009 qui s'est écrasé dans l'Atlantique.

Mais en général, cela ne se produit pas, a déclaré Gallo, qui travaillait auparavant à la Woods Hole Oceanographic Institution et a participé à plusieurs expéditions sur le Titanic.

Les archéologues qui ont déposé des déclarations au tribunal soutenant le cas du gouvernement ont déclaré qu'il devait y avoir des restes humains et ont remis en question les motifs de ceux qui jettent des doutes.

Johnston a écrit au tribunal que les restes pourraient se trouver dans les limites de l'épave ou à l'extérieur dans le champ de débris dans des zones manquant d'oxygène.

Dans une interview, Johnston a déclaré que l'entreprise ne voulait pas que quiconque pense aux restes humains. Ils veulent que les gens pensent : ‘Oh cool. J'ai de nouveaux artefacts à montrer au public.

David Conlin, chef du Centre de ressources submergées du National Park Service, a également déposé une déclaration contre l'expédition.

Conlin a déclaré à AP que ce serait scientifiquement étonnant s'il n'y avait pas encore de restes humains à bord de ce navire.

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Il a déclaré que des épaves plus anciennes que le Titanic contenaient des restes d'équipage ou de passagers.

Huit restes de marins ont été découverts sur le H.L. Hunley, un sous-marin confédéré qui a coulé en 1864. Et des ossements humains ont été trouvés dans un sous-marin du premier siècle av. épave de cargo près de l'île grecque d'Anticythère.

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L'eau très profonde, froide et pauvre en oxygène est un conservateur incroyable, a déclaré Conlin. Les restes humains que l'on s'attendrait à trouver se retrouveront dans des espaces intérieurs plus difficiles d'accès, où la préservation sera à la fois tragique et spectaculaire.




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