SAN FRANCISCO - Une mine de mercure abandonnée qui, pendant des décennies, a envoyé des déchets oranges pollués dans un ruisseau qui alimente finalement la baie de San Francisco est une menace pour la santé humaine et devrait être ajoutée à une liste des endroits les plus pollués du pays, selon les régulateurs fédéraux de l'environnement .



La mine de mercure New Idria, dans le comté reculé de San Benito, a été fermée par l'Agence de protection de l'environnement des États-Unis en 1972 en raison de la pollution causée par les tas de déchets miniers et l'imposant haut fourneau du site. Pendant des décennies, cependant, l'agence a refusé de l'ajouter à la liste des priorités nationales, qui qualifie un site pour des millions de dollars en financement fédéral de nettoyage Superfund.

Cette semaine, l'EPA a proposé d'inscrire le site – un an et demi après que l'Associated Press ait rapporté que les régulateurs fédéraux et étatiques n'avaient pas réussi à le nettoyer malgré leurs propres études montrant que la mine polluait les cours d'eau à proximité et rendait le poisson impropre à la consommation. La mine de cuivre et de cadmium Blue Ledge, le long de la rivière Rogue près de la frontière de l'Oregon, est également recommandée pour le statut de Superfund.





En 2010, nous avons réalisé … que nos enquêtes précédentes n'avaient pas échantillonné dans les zones qui étaient probablement affectées (et) que les effets étaient probablement beaucoup plus en aval que nous ne le pensions auparavant, a déclaré un groupe d'experts miniers de l'EPA dans une réponse par courrier électronique aux questions. de l'AP au sujet du changement proposé.

Des recherches supplémentaires ont été menées par l'USGS et d'autres universités qui ont élucidé notre compréhension du devenir et du transport du mercure en général, et en particulier du site de New Idria ; et que les efforts des agences locales et étatiques n'étaient pas suffisants pour faire face aux impacts, a déclaré l'EPA.



Aujourd'hui, New Idria est une ville fantôme étrange nichée au milieu de ranchs de bétail. La société qui possédait la mine lors de sa fermeture l'a vendue dans les années 1980, et les autorités ont essayé de déterminer qui en est responsable maintenant.

L'imposante coquille de fer du haut fourneau plane toujours sur les décombres de bâtiments abandonnés et de petites maisons où vivaient les mineurs. L'eau orange vif de l'un des nombreux tunnels miniers crache toujours dans un bassin qui s'écoule à travers des tas de déchets miniers contaminés au mercure de la taille d'une colline et dans le ruisseau San Carlos, qui se jette dans la rivière San Joaquin.



Les dossiers montrent qu'en 1997, l'EPA a trouvé du mercure dans le ruisseau dépassant les normes fédérales et a envoyé un renvoi hautement prioritaire aux régulateurs de la qualité de l'eau de l'État, avertissant que l'élément toxique pourrait migrer vers une zone de pêche populaire et éventuellement vers le canal Delta-Mendota, un l'adduction d'eau potable vers d'autres parties de la Californie.

Malgré cela et d'autres preuves, ni l'EPA ni les régulateurs de l'État n'ont mené d'opérations de nettoyage pour endiguer le flux de polluants dans le ruisseau.



Une fois dans un ruisseau ou une rivière, le mercure remonte la chaîne alimentaire à travers des bactéries, qui le convertissent en méthylmercure, une toxine puissante qui peut endommager de façon permanente le cerveau et le système nerveux, en particulier chez les fœtus et les enfants.

Les Centers for Disease Control and Prevention appellent le méthylmercure l'un des problèmes de déchets dangereux les plus graves du pays et affirment qu'il s'agit d'un cancérogène possible. Le CDC affirme que les personnes qui consomment régulièrement du poisson contaminé risquent des maux de tête, des picotements, des tremblements et des dommages au cerveau et au système nerveux.



L'extraction du mercure dans les montagnes côtières de Californie, qui était utilisé pour extraire l'or des mines de la Sierra Nevada, a cessé il y a des décennies, mais au moins 550 mines de mercure ont été abandonnées. Un scientifique de l'US Geological Survey affirme que le total pourrait atteindre 2 000.

Des études ont montré que des dizaines de milliers de personnes dans le nord de la Californie, en particulier les personnes appauvries qui pêchent pour mettre de la nourriture sur la table, mangent du poisson pêché dans le delta de Sacramento-San Joaquin et la baie de San Francisco, qui contient du mercure en quantités dépassant les normes fédérales.

Les mines d'or et de mercure abandonnées ont été citées comme la source d'une grande partie de cette pollution, qui devrait prendre des décennies à être nettoyée.

Les enfants sont toujours exposés au mercure en mangeant du poisson, et c'est l'une des neurotoxines les plus puissantes que nous connaissions, il est donc important pour notre gouvernement de protéger la santé publique et d'en faire une priorité pour nettoyer ces sites, a déclaré Deb Self, cadre directeur de San Francisco Baykeeper.

L'EPA prendra une décision finale sur l'ajout du site à sa liste de priorités après une période de commentaires publics et un examen plus approfondi.




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