Lorsque Dan Henderson est monté dans la cage pour son premier combat d'arts martiaux mixtes il y a 14 ans, il voulait seulement gagner de l'argent supplémentaire pour soutenir sa candidature pour faire sa troisième équipe de lutte olympique américaine.



Je ne pense même pas que cela s'appelait un sport, se souvient Henderson des débuts des arts martiaux mixtes. C'était plus un spectacle, et je devais expliquer aux gens ce que je faisais.

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Des explications ne sont plus nécessaires car Henderson, désormais l'un des lions grisonnants du MMA à 41 ans, est en tête de la carte à la carte UFC 139 samedi au HP Pavilion.





Henderson, qui combat Mauricio Shogun Rua dans un combat prévu de cinq rounds entre les poids légers et lourds, a fait partie de l'augmentation de la visibilité et de la respectabilité du MMA. Et la machine à cracher de l'argent qu'est l'UFC – la société de sanction de l'Ultimate Fighting Championship – est en marche.

La carte San Jose fait suite aux débuts du réseau UFC de samedi dernier sur Fox. L'événement a été une déception athlétique alors que le Brésilien Junior dos Santos a éliminé le champion en titre des poids lourds Cain Velasquez de Morgan Hill en seulement 64 secondes.



Mais le combat a attiré 5,7 millions de téléspectateurs, et plus de personnes parmi les hommes de 18 à 34 ans l'ont regardé que n'importe quel match de football universitaire du samedi soir cette saison, à l'exception de l'affrontement Alabama-LSU.

Le MMA, comme le souligne Henderson, a parcouru un long chemin au cours de la dernière décennie.



Quand j'ai commencé, ils appelaient ça des combats de coqs humains, a déclaré Henderson, qui vit à Temecula. Les premières étiquettes ont confondu les gens – sans retenue, combats en cage. Mais maintenant, le grand public réalise ce qu'est le MMA et que vous ne pouvez tout simplement pas descendre d'un tabouret de bar et y entrer.

L'autre tableau principal samedi est le favori local Cung Le, qui rencontre Wanderlei Silva dans un combat de poids moyen en trois rounds. Le a également joué un rôle dans l'émergence du MMA – après avoir vaincu Frank Shamrock en 2006 au HP Pavilion lors du premier combat sanctionné en Californie.



Cet endroit était électrique ce soir-là, a déclaré Le, 39 ans, qui fait ses débuts à l'UFC. Mais je pense que ça va être encore plus fou quand je sortirai cette fois. Je ferais mieux de porter mes bouchons d'oreilles.

Le, qui a une fiche de 7-1 avec toutes ses victoires par KO, a récemment été plus occupé à jouer qu'à se battre. Il a des rôles dans trois films qui sortiront l'année prochaine, dont L'Homme aux poings de fer avec Russell Crowe et Lucy Liu.



Moi et Lucy Liu, nous avons une scène épique là-dedans, a déclaré Le. Alors tous les hommes vont être jaloux.

Mais, a ajouté l'entraîneur Javier Mendez, Le se concentre maintenant sur la réussite à l'UFC.

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Vous ne pouvez pas être un acteur à temps partiel et un combattant de MMA à temps partiel, car vous seriez anéanti, a déclaré Mendez, qui dirige l'American Kickboxing Academy de San Jose. Mais ce serait énorme pour le sport s'il fait bien, car Cung Le apporte une technique dynamique qui n'a vraiment pas été vue auparavant. Il y a un facteur « wow » que vous ne voyez qu’au cinéma.

Henderson, qui a participé aux Jeux olympiques de Barcelone et d'Atlanta en lutte gréco-romaine, a décidé il y a longtemps de se concentrer sur le MMA. Il a combattu devant 71 000 spectateurs au Japon et a remporté des titres dans les organisations Pride et Strikeforce.

En juillet, il a éliminé le poids lourd russe Fedor Emelianenko au premier tour malgré un désavantage de 16 livres dans un combat Strikeforce. Le Henderson à la voix douce, qui a un nez aplati et des oreilles de chou-fleur mutilées après des années de combat et de lutte, en est maintenant à son troisième tour avec l'UFC.

Henderson (28-8) et Rua (20-5), 29 ans, sont des piliers du MMA qui n'ont jamais combattu, ce qui explique le grand intérêt pour le combat.

Dès le premier jour, je m'y attendais, a déclaré Henderson à propos de la croissance de MMA. Le produit se vend vraiment tout seul. C'est juste une question de l'exposer aux gens, puis ils sont accros. Il n'y a vraiment pas d'autre sport comme ça.

Contactez Mark Emmons au 408-920-5745.




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