MOSS LANDING - À un kilomètre sous la surface de l'océan, des scientifiques ont rencontré en 2002 une créature marine fascinante accrochée à une carcasse de baleine au fond du canyon sombre et froid de Monterey : un tapis à poils longs vivant.



La découverte de la nouvelle espèce étrange, maintenant connue sous le nom de vers d'os ou vers zombies, a contribué à enflammer le nouveau domaine de la recherche axée sur la curiosité, conduisant à la découverte de plus de deux douzaines de cousins ​​proches de l'espèce, se comportant tous d'une manière jamais vue auparavant. connu de la science.

L'expédition originale, menée par une équipe de recherche du Monterey Bay Aquarium Research Institute à Moss Landing, a été conçue pour étudier le gaz méthane bouillonnant dans le Monterey Canyon.





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C'est à ce moment-là que les scientifiques ont repéré la surface osseuse exposée du cadavre de baleine géante, recouverte de minuscules fibres vivantes. Apparemment attachés à l'os de la baleine, ils ont créé une vaste prairie sanguine au sommet du cadavre en décomposition.

Tout le monde dans la salle de contrôle saute de haut en bas et ne sait pas ce que c'est, se souvient Shana Goffredi, une adjointe au MBARI qui était l'une des chercheuses de l'expédition.



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Le minuscule organisme ressemblant à des cheveux roux sur cet os de phoque commun est une espèce récemment découverte de vers dévoreurs d'os Osedax. Les scientifiques ont nommé les vers Osedax priapus. Contrairement à tous les autres vers Osedax connus, les mâles de cette espèce ne vivent pas à l'intérieur du corps des femelles. (MBARI — Contribution)

Les fibres se sont avérées être un petit ver marin dans le genre maintenant connu sous le nom d'Osedax , un mot qui signifie mangeur d'os en latin. La découverte a été un point crucial pour le groupe de recherche MBARI, inspirant un changement dans le cours d'investigation de l'équipe des suintements de méthane aux vers affamés d'os.

Les vers étranges avaient (surprise !) des habitudes alimentaires étranges, ont vite appris les scientifiques.



L'équipe voulait en savoir plus. Première question dans l'esprit des scientifiques : Osedax mangera-t-il des os, ou préfère-t-il les baleines ? Pour le savoir, ils ont construit des arbres en PVC avec des os de différentes espèces suspendus à des ficelles. Ils espéraient que les vers des os s'accrocheraient aux os et les coloniseraient.

C'était une sorte de petit projet Blair Witch, a déclaré Goffredi en riant, faisant référence au film d'horreur surnaturel sorti deux ans avant qu'elle n'aide à découvrir les vers zombies.



Les chercheurs ont découvert que les vers des os ne sont pas pointilleux. Si c'est un os, ils le mangeront.

Ils n'avaient pas de système digestif ni de bouche et n'avaient donc aucune capacité à digérer eux-mêmes les os. Au lieu de cela, ils avaient des racines vertes qui s'enfouissaient dans les os – qui contenaient des populations de bactéries qui semblaient vivre en harmonie avec les vers.



Une analyse ultérieure a révélé que la bactérie était responsable de la décomposition du collagène dans l'os et de la fourniture de nutriments aux vers.

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Et si l'os est particulièrement difficile à décomposer en molécules utilisables, Osedax a trouvé un moyen. En raison de la capacité des vers à traiter le collagène dans les os, ils peuvent accélérer considérablement le processus de décomposition, accélérant ainsi la livraison des nutriments du cadavre à son environnement.

Osedax change la donne lorsqu'il s'agit de recycler des os humides dans la nature en carbone, a déclaré Greg Rouse, biologiste marin à la Scripps Institution of Oceanography à La Jolla.

Depuis la découverte il y a près de deux décennies, les scientifiques du monde entier ont identifié 32 types différents d'Osedax, tous avec le même top rouge caractéristique. Ils ont également découvert que les vers des os abritent des complexités biologiques qui vont au-delà de leurs habitudes alimentaires.

Leur sexe, par exemple, dépend de l'endroit où atterrissent les œufs fécondés. Si l'œuf se dépose sur un os, il devient un ver des os femelle responsable de creuser et de se nourrir de l'os. Si l'œuf atterrit sur une femelle ver des os, cependant, il devient un mâle - destiné à s'accrocher à une femelle et à exister en tant que paquet de sperme pour la procréation.

Les femelles sont des milliers de fois plus grosses que les mâles. Leurs corps, y compris leurs ovaires, sont situés dans un tube muqueux clair à l'intérieur de l'os. Je regardais l'un de ces tubes et j'ai vu ces petites ellipses minuscules contre son corps, a déclaré Rouse, se rappelant sa découverte des vers des os mâles.

Une seule femelle peut abriter des centaines de petits mâles prêts à féconder ses œufs au fur et à mesure qu'ils sont libérés.

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Bien qu'ils n'aient été découverts qu'au début du 21e siècle, les vers des os sont en fait assez anciens. Une équipe de recherche de l'Université de Plymouth en Angleterre a récemment découvert des forages d'Osedax sur d'anciens os de reptiles marins, indiquant que les vers osseux existaient déjà 30 millions d'années avant que les mammifères n'habitent les océans.

Pourquoi importent-ils ?

Pour l'instant, ils n'ont aucune valeur économique ou pratique. Mais la découverte d'Osedax, disent les scientifiques, nous rappelle combien l'océan reste à découvrir et illustre la valeur de la recherche motivée par la curiosité.

En raison des caractéristiques biologiques uniques des vers des os, de nombreux processus derrière leur mystique restent à comprendre. Les chercheurs ne comprennent toujours pas pourquoi les racines d'Osedax sont vertes ou comment le collagène pénètre dans les racines.

Mais le financement public de la recherche motivée par la curiosité a diminué ces dernières années. Et pour aggraver les choses, bon nombre des expériences nécessaires pour comprendre pleinement la biologie des vers des os sont coûteuses, de sorte que le financement devient de plus en plus difficile à trouver. Pour financer la recherche motivée par la curiosité, des instituts tels que MBARI s'appuient désormais principalement sur des financements privés limités provenant de sources telles que la Fondation David et Lucile Packard et la Fondation de la famille Schmidt.

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Shannon Johnson, technicienne de recherche principale à l'institut de Monterey Bay qui faisait partie de l'expédition initiale, est catégorique sur la valeur de la découverte sans attente d'applications humaines.

Dans un monde où les espèces meurent à un rythme alarmant – des centaines, voire des milliers de fois plus élevé que le taux de référence naturel, selon le Musée national d'histoire naturelle du Smithsonian – la découverte d'un nouvel organisme fascinant est une bonne surprise. Mais sans argent pour des expéditions à durée indéterminée, a-t-elle dit, les découvertes d'organismes comme Osedax ne seraient pas possibles.

C'est tellement important de pouvoir avoir cette flexibilité et de pouvoir découvrir des choses, a déclaré Johnson. Nous sommes dans cette ère d'extinctions massives et nous commençons à peine à gratter la surface de ce qui se trouve dans l'océan.




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